El Periodo Cámbrico

Situado en el Eón Fanerozoico y, más concretamente, en la Era Paleozoica, el Cámbrico es un periodo de tiempo en la línea de tiempo prehistórica que va desde hace unos 541 millones de años hasta hace unos 485 millones de años. Este periodo es más conocido por la Explosión Cámbrica, un acontecimiento en el que un número sin precedentes de organismos multicelulares comenzó a evolucionar a la vez. Sin embargo, toda esta vida se concentró en los océanos del mundo. En esta época de la historia de la Tierra, la tierra era prácticamente estéril y sin vida -excepto quizás por los simples microbios que pudieron colonizar el suelo.

Al principio de este periodo, el fondo del océano estaba cubierto de alfombras de vida microbiana que se convertirían en una fuente de alimento para los primeros organismos multicelulares. Al mismo tiempo, algunos organismos estaban desarrollando exoesqueletos de carbonato cálcico y comenzaron a construir arrecifes. Esto continuó hasta aproximadamente la mitad del periodo Cámbrico, cuando se produjo un importante evento de extensión que acabó con muchas de las especies. Esto abrió un gran número de nichos ecológicos y puede haber sentado las bases para la Explosión Cámbrica.

Es realmente sorprendente la rapidez con la que todos los organismos de esta época comenzaron a evolucionar, básicamente durante un periodo de unos 40 millones de años. Y tampoco se trataba simplemente de vida simple. No, un estudio de las rocas del Cámbrico muestra que estos organismos empleaban estrategias de supervivencia avanzadas que incluían excavar en el sedimento del fondo del océano para escapar de la depredación, cazar activamente e incluso hacer complejos túneles interconectados para vivir.

La mayoría de los filos metazoos modernos están representados durante este periodo, aunque la mayoría de ellos estaban representados por clases de animales que ya se han extinguido. Por ejemplo, los equinodermos estaban presentes, pero no se parecían en nada a las estrellas de mar o a los erizos de mar modernos, sino que tenían un aspecto muy extraño. Otros invertebrados que existieron durante esta época fueron los trilobites, los holítidos y los arqueocitos.

El clima del Cámbrico era todavía frío, pero empezaba a calentarse cuando los glaciares empezaron a retroceder. Los científicos creen que durante esta época Rodinia se separó y el deshielo de los glaciares creó mares poco profundos y charcos de marea que permitieron el desarrollo de la vida. La mezcla constante de sustancias químicas al chocar las olas del océano con la tierra fue probablemente muy útil para la evolución de la vida.

Este periodo puede subdividirse en cuatro épocas. Estas épocas incluyen la Época Cámbrica Temprana, la Época Cámbrica Media, la Época Cámbrica Tardía y la Época Furongiana. Y estas épocas pueden subdividirse en diez etapas.