El Periodo Carbonífero

El periodo carbonífero se extendió desde hace unos 360 millones de años hasta hace unos 300 millones de años. Es un periodo de la prehistoria poco apreciado, pero que ha afectado mucho a la humanidad, especialmente durante la Revolución Industrial. El nombre de este periodo se debe a los yacimientos de carbón que existían en Asia, el norte de Europa y partes de Norteamérica. Aunque el término «carbonífero» se utiliza para describir el periodo en todo el mundo, en EE.UU. se ha separado en la Época del Mississippiano y la Época del Pennsylvania. El Mississippiano se utiliza para describir la primera parte de este período y el Pennsylvanian se utiliza para describir la última parte de este período.

Este periodo tenía lo que puede considerarse un clima tropical. Era cálido y más húmedo que el actual. Las estaciones, si es que las había, no podían distinguirse. Esto ha sido determinado por científicos que estudiaron plantas fosilizadas y se dieron cuenta de que no tenían anillos de crecimiento. Esto sugeriría que el clima era uniforme. Las aguas marinas cálidas a menudo inundaban la tierra seca y muchas de las plantas caían en esta agua y se convertían en turba después de haber completado su ciclo vital. Con el tiempo, esta turba se convertiría en carbón.

Los lepidodendrales, o árboles de escamas, eran abundantes durante esta época y muchos de ellos llegaron a tener un diámetro de 1,5 metros (4,5 pies) y una altura de unos 30 metros (90 pies). Otras plantas que existieron durante esta época fueron los colas de caballo, conocidos como Equisetales; los musgos club, conocidos como Lycopodiales; los helechos, conocidos como Filicales; las plantas revueltas, conocidas como Sphenophyllales; las cícadas, conocidas como Cycadophyta; los helechos de semilla, conocidos como Callistophytales y las coníferas, conocidas como Voltziales.

Durante el periodo carbonífero, los priapúlidos entraron en escena por primera vez. Estos gusanos marinos alcanzaron un gran tamaño debido a las mayores concentraciones de oxígeno en la atmósfera terrestre y al entorno húmedo y pantanoso. Estos factores también permitieron que criaturas parecidas a los milpiés, conocidas como Arthropleura, alcanzaran unos 2,6 metros de longitud. Los grupos de insectos también surgieron y se diversificaron durante este periodo. Algunos de ellos son las moscas grifo, conocidas como Protodonata, y los insectos parecidos a las moscas dragón, conocidos como Meganeura. Las primeras cucarachas, conocidas como Dictyoptera, también aparecieron en esta época.

La vida en los océanos durante el periodo carbonífero consistía principalmente en diversos corales (tabulados y rugosos), foraminíferos, braquiópodos, ostrácodos, equinodermos y microcónquidos. Sin embargo, estos no eran los únicos tipos de vida marina. También había esponjas, Valvulina, Endothyra, Archaediscus, Aviculopecten, Posidonomya, Nucula, Carbonicola, Edmondia y trilobites.

Al principio de este periodo, la temperatura global era bastante alta: unos 20 grados Celsius (68 grados Fahrenheit). Sin embargo, a medida que avanzaba el periodo, las temperaturas empezaron a enfriarse hasta unos 12 grados centígrados (unos 54 grados Fahrenheit). Este enfriamiento de la atmósfera, junto con el comienzo de la desecación, probablemente provocó el colapso de la selva tropical del Carbonífero. Este acontecimiento del cambio climático fragmentó la selva tropical del mundo y acabó destruyendo la mayor parte de ella.