El Periodo Cretácico

El Período Cretácico, que finalizó la Era Mesozoica y duró casi 80 millones de años, se extendió desde hace unos 145 millones hasta 66 millones de años. Durante este periodo, la vida en la Tierra comenzó a recuperarse de la pequeña extinción del periodo anterior. También fue una época en la que el supercontinente Pangea siguió separándose. A medida que avanzaba el periodo, los continentes comenzaron a acercarse a sus posiciones modernas y África adoptó su forma distintiva, al igual que Sudamérica. Sin embargo, también había diferencias continentales. Australia todavía formaba parte de la Antártida y la India aún no había colisionado con Asia. Los cambios más interesantes, sin embargo, fueron la evolución y cómo ésta alteró la vida durante este periodo de tiempo.

Los mamíferos siguieron evolucionando durante esta época, pero siguieron siendo pequeños, lo cual no es sorprendente si se tiene en cuenta que los reptiles arcosaurios -especialmente los dinosaurios- estaban muy extendidos y habrían devorado a cualquier criatura mamífera que no pudiera correr y esconderse. Algunos mamíferos comunes son Deltatheroida, Schowalteria, Stagodontidae y Zhelestidae. Al principio de este periodo, los pterosaurios eran frecuentes pero, por alguna razón desconocida, empezaron a disminuir a medida que avanzaba el periodo. Los insectos comenzaron a aumentar su número y a diversificarse también. Entre ellos se encontraban las termitas, las hormigas, los insectos parecidos a las polillas conocidos como lepidópteros, las avispas de las agallas y los saltamontes, las abejas y los pulgones.

Las plantas con flores también empezaron a adaptarse y a extenderse durante el Cretácico. Gracias a la evolución de las abejas, empezaron a multiplicarse diversas angiospermas. Entre ellas se encuentran los higos, las magnolias, los árboles frondosos y las araucarias. Sin embargo, no todas las especies de flora tuvieron éxito durante esta época. Los Bennettitales y las Coníferas Hirmerellan verían disminuir su número a lo largo de este periodo hasta que finalmente se extinguieron.

La fauna marina también se diversificó durante el Cretácico. Había una gran variedad de reptiles marinos, como los ictiosaurios, los plesiosaurios y los mosasaurios. Los tiburones y rayas modernos también se hicieron comunes durante esta época, al igual que las estrellas de mar, los erizos de mar y otras formas de equinodermos.

A lo largo del Jurásico, la Tierra había comenzado a enfriarse y esta tendencia continuó a lo largo de la primera edad de este período. Es muy probable que en las latitudes más altas nevara y que en los trópicos hubiera una gran cantidad de precipitaciones. Sin embargo, al final de la primera época del Cretácico, las temperaturas globales volvieron a aumentar.

La vida continuó prosperando a lo largo de este período, al menos hasta el Evento de Extinción K-T (que ahora se conoce como Evento de Extinción K-PG). Un gran objeto colisionó con la Tierra y provocó la extinción del 75% de todas las especies del mundo. Animales como los ammonites, los caracoles de agua dulce, los mejillones de agua dulce y los rudistas fueron empujados a la extinción o sufrieron grandes bajas. Sin embargo, los insectívoros, omnívoros y carroñeros sobrevivieron a este acontecimiento. Esto incluyó a mamíferos y aves. Los champsosaurios y los cocodrilos pudieron sobrevivir al evento porque eran semiacuáticos y podían vivir de los alimentos disponibles en ríos y lagos.

Esta extinción masiva abrió varios nichos ecológicos, pero tardaron en llenarse debido a la devastación total del evento. Sin embargo, la vida acabó recuperándose y siguió prosperando hasta el Periodo Terciario.