El Periodo Cuaternario

El periodo actual en la línea de tiempo de la Tierra es el periodo cuaternario. Comenzó hace aproximadamente 2,6 millones de años y continúa hasta la actualidad. Este periodo suele dividirse en dos grandes épocas, el Pleistoceno y el Holoceno. Durante este intervalo de tiempo, ha sucedido muy poco desde el punto de vista geológico, al menos en comparación con períodos anteriores. Los continentes han permanecido en sus posiciones actuales, pero ha habido algunos cambios geológicos menores que incluyen la aparición del Estrecho del Bósforo, seguido de períodos de subida y bajada del nivel del mar. También fue una época en la que los glaciares avanzaron y esculpieron rasgos geológicos únicos y luego volvieron a retroceder. Es en este ciclo de glaciación en retroceso donde nos encontramos ahora.

Durante esta época, a los mamíferos terrestres, como los mamuts, los bisontes, los bueyes y los rinocerontes, les empezó a crecer un gran pelaje. Estos animales recorrían el perímetro de las capas de hielo en movimiento y se alimentaban de cualquier material vegetal que encontraran, probablemente arbustos, matorrales y una variedad de hierbas. Entonces, hace unos 10.000 años, el clima se calentó mucho. Esto no sólo hizo que las capas de hielo se retiraran, sino que también provocó la extinción de muchos de los grandes mamíferos lanudos. Si alguna de estas grandes criaturas no se extinguió por el cambio climático, lo más probable es que lo hiciera por la aparición de la humanidad.

En esta época también se extinguieron en Norteamérica los gatos de dientes de sable, los caballos, los camellos y los guepardos americanos. Al igual que ocurrió con los gliptodontes, los mamuts y los mastodontes, esto se debió en parte a un cambio de clima y en parte a que el hombre los cazó. Los paleontólogos no pueden decidir si la caza excesiva fue un factor más importante o si el cambio climático fue un factor más importante en la desaparición de estas especies.

Esta repentina aparición de la humanidad durante el periodo cuaternario ha llevado a algunos paleontólogos a denominar este periodo de tiempo como la Edad de la Humanidad. Al principio de este periodo, surgió el Homo erectus en África y después empezaron a surgir muchos homínidos, todos ellos con cerebros más grandes. Se calcula que los primeros humanos modernos evolucionaron hace unos 190.000 años en África y luego siguieron la alimentación a través de puentes terrestres hacia Europa, Australia, Asia y América.

La Edad de la Humanidad también puede llamarse la Edad del Cambio Climático. Esto se debe a que, a medida que el hombre evolucionó y utilizó más y más recursos, alteró el clima de forma significativa. Con el paso del tiempo, el ser humano utiliza cada vez más recursos y bombea cada vez más dióxido de carbono a la atmósfera. Esto no sólo aumenta la temperatura global, sino que también eleva el nivel del mar.