El Periodo Devónico

El Periodo Devónico es un periodo de tiempo en la escala temporal geológica que comenzó hace unos 419 millones de años y terminó hace aproximadamente 360 millones de años. Este periodo de tiempo recibió este nombre porque se denominó así por la zona en la que se estudiaron las rocas de este periodo: Devon, Inglaterra. Los científicos creen que durante este periodo de tiempo se produjo por primera vez una importante actividad evolutiva en tierra firme. Durante el Período Silúrico, la vida había colonizado la tierra, pero lo hizo principalmente a lo largo de las costas. No fue hasta este periodo cuando se produjo la primera colonización terrestre «profunda».

Antes de esta importante colonización de la tierra, los suelos de la Tierra eran rojos, lo que indicaba un alto contenido mineral pero ninguna acumulación orgánica. Un suelo que sólo estaba habitado por capas de algas o bacterias. Esto cambiaría durante este periodo cuando la vegetación terrestre comenzó a afianzarse y a extenderse. Las primeras plantas, sin embargo, no se parecían en nada a la mayoría de las que conocemos hoy. No tenían sistema de raíces ni de hojas, y muchas de ellas ni siquiera tenían un sistema vascular (aunque ciertamente, algunas sí lo tenían). La vida animal que existía junto a estas plantas primitivas pertenecía principalmente a la familia de los artrópodos. Había trigonátridos, miriápodos, ácaros e insectos sin alas. Seguramente también había otros tipos de fauna, pero lo más probable es que se hayan perdido en el tiempo.

Al final de este periodo, las primeras plantas verdaderas habían empezado a echar raíces literalmente. Eran plantas que tenían sistemas de raíces y hojas y la mayoría de ellas también tenían sistemas vasculares. También fue la época en la que empezaron a aparecer las plantas con semillas. Y a lo largo de este período la vida comenzó a diversificarse y a multiplicarse. Esto ha llevado a muchos paleontólogos a denominar este aumento de la expansión de la vida como la Explosión Devónica. Aunque no está tan popularizada como la Explosión Cámbrica, es tan importante como ella.

Mientras la vida se afianzaba en la tierra, los mares del Periodo Devónico empezaban a diversificar sus efectivos. Al principio del periodo, los mares estaban dominados por peces sin mandíbula y con armadura. Luego, a mediados del período, aparecieron los primeros peces con mandíbulas. Y muchos de ellos seguirían evolucionando hasta convertirse en algunos de los depredadores más feroces que ha conocido la Tierra. Otros animales marinos fueron los espiríferos, los corales tabulados y rugosos, los equinodermos blastoides, los bivalvos, los graptolitos y, por supuesto, los trilobites.

El clima durante este periodo era bastante cálido y los científicos dudan que la Tierra tuviera glaciares. A lo largo del ecuador, el clima era el más seco, pero en todo el globo era bastante seco. Durante la primera parte de este periodo, se cree que la temperatura ambiente era de unos 30 grados Celsius (86 grados Fahrenheit). Sin embargo, a medida que avanzaba este periodo, los niveles de CO2 empezaron a descender y, como resultado, la Tierra se enfrió ligeramente: unos 5 grados centígrados (9 grados Fahrenheit). Sin embargo, esto no duró mucho y al final de este periodo, las temperaturas eran tan altas como al principio del mismo. Muchos paleotólogos creen que este calentamiento condujo a la eventual extinción de los estromatoporoides.

Sin embargo, los estromatoporoides no fueron los únicos animales que se extinguieron. La mayoría de los peces sin mandíbula conocidos como agnatos se extinguieron, excepto una subclase llamada heterostraci. Al final del período Devónico se produjo otra extinción, que muchos científicos califican como uno de los cinco grandes eventos de extinción que han afectado a la Tierra. Algunos de los grupos animales afectados, además de los peces sin mandíbula, fueron los trilobites, los acritarcos, los placodermos, los ammonites y los braquiópodos. En el momento de escribir este artículo, los científicos aún no están seguros de qué causó este evento de extinción que cerró este periodo.