El Periodo Jurásico

Cuando la gente piensa en el Período Jurásico, que tuvo lugar hace entre 200 y 145 millones de años, suele pensar en los dinosaurios, y así debe ser. Al fin y al cabo, este periodo fue la Era de los Dinosaurios. Sin embargo, los dinosaurios no fueron las únicas criaturas que evolucionaron, prosperaron y vivieron o murieron en este punto de la escala temporal geológica. Otras criaturas seguirían evolucionando y las que no se extinguieron entrarían en el siguiente periodo listas para competir.

Cuando comenzó este periodo, el supercontinente Pangea ya había empezado a dividirse en dos supercontinentes separados, uno al norte y otro al sur. El del sur se llamó Gondwana y el del norte, Laurasia. El efecto que tuvo esta división en la vida terrestre fue nada menos que sorprendente. Con dos supercontinentes, en lugar de uno, había más costas en las que la vida podía evolucionar. También hizo que el interior de los continentes fuera más húmedo y mucho menos árido. Esto permitió que los animales dominantes pasaran de los archosaurios crocodilomorfos y dinosauromorfos a los dinosaurios exclusivamente.

Sin embargo, los dinosaurios no fueron los únicos animales que dominaron la tierra, el mar y el aire. Una rama de los dinosaurios terópodos evolucionaría hasta convertirse en las primeras aves. La vida vegetal también se diversificó con las coníferas, los ginkgos, los helechos, las cícadas y los bennettitaleos. Y los océanos se llenaron de ictiosaurios, ammonites y cefalópodos. Y los primeros mamíferos, no más grandes que las ratas, hicieron su primera aparición, pero tendrían que esperar a la extinción de los dinosaurios al final de este periodo y al comienzo del siguiente para poder afianzarse ecológicamente.

Al final, los dinosaurios se convertirían en lo que el Período Jurásico era conocido y con razón. Los reptiles de esta época habían conseguido superar los problemas que habían impedido a los anfibios desarrollar fuertes fortalezas ecológicas que les permitieran dominar. Los reptiles tenían grupos musculares avanzados que trabajaban esqueletos osificados y eran capaces de poner huevos amnióticos. Esto les permitía vivir exclusivamente en tierra y no tener que dividir su tiempo entre una existencia terrestre y otra marina.

Los saurópodos fueron algunos de los grandes dinosaurios que dominaron este periodo de tiempo. Tenían cuellos largos que se equilibraban con colas largas y eran cuadrúpedos que se alimentaban de plantas. Algunos de ellos llegaron a tener un tamaño enorme. Especialmente el Brachiosaurus, que podía tener más de 30 metros de altura y pesar más de 100 toneladas. Estos animales también tuvieron bastante éxito. De hecho, se pueden encontrar en todos los continentes – con la excepción de la Antártida.

Los herbívoros, relativamente pacíficos, tuvieron que competir con los dinosaurios carnívoros, principalmente con criaturas como el Carnosaurus, el Allosaurus y el posterior Tyrannosaurus Rex. La mayoría de los grandes dinosaurios carnívoros se alimentaban de los herbívoros, pero algunos como el Allosaurus probablemente no intentaron enfrentarse al Stegosaurus o al Brachiosaurus. Estos herbívoros eran demasiado grandes. Probablemente tuvieron que depredar a los jóvenes, los enfermos o los miembros enfermos de estas grandes especies.

Los océanos del Período Jurásico estaban dominados por una variedad de reptiles y peces marinos. Entre ellos estaban los Pliosaurios, Plesiosaurios, Metriorhynchidae y Teleosauridae. Sin embargo, estos no eran los únicos animales marinos. También había rudistas, belemnites y Gastrochaenolites. En los lagos y ríos de esta época vivían varias tortugas. Entre ellas, Australochelys, Condorchelys, Eileanchelys, Kayentachelys y Bashuchelys.

En esta época existieron y florecieron varias coníferas. Algunas de las más comunes son Taxodiaceae, Araucariaceae, Podocarpaceae, Cephalotaxaceae y Pinaceae. Los helechos arborescentes, los ginkgos y las palmeras también eran comunes durante este periodo jurásico.

Durante este periodo existía una gran variedad de mamíferos, pero todos eran pequeños. Algunos de los mamíferos que vivieron durante esta época son Brancatherulum, Castorocauda, Hadrocodium, Docodontidae, Pseudotribos, Shuotherium, Sineleutherus, Volaticotherium, Amphilestes, Kuehneodon, Plesiochoffatia, Docodon, Fruitafossor, Tinodontidae, Docodontidae y Juramaia.

El final de este periodo estuvo marcado por el Evento de Extinción del Jurásico-Cretácico. Este evento de extinción acabó con algunos de los dinosaurios y con bastantes otras especies de la época. Sin embargo, sólo se considera un evento de extinción menor. Abrió nichos ecológicos que permitieron el florecimiento de varias especies en el Cretácico.