El Período Terciario abarca desde hace aproximadamente 66 millones de años hasta unos 2,58 millones de años. Aunque este término ya no está reconocido oficialmente por la Comisión Internacional de Estratigrafía, se sigue utilizando de forma generalizada. En la actualidad, este periodo se divide entre el Paleógeno y el Neógeno. Este término empezó a pasar de moda porque, si bien era adecuado para la zona en la que se diseñó originalmente, Italia y los Alpes, no se aplicaba de forma nítida a partes de Europa ni a Norteamérica.

En este periodo de la línea de tiempo de la Tierra se produjeron muchos tipos de cambios. No sólo biológicos y climáticos, sino también geológicos y oceanográficos. Cuando comenzó, el nivel del mar era bastante alto y el clima era cálido. Luego, tras el límite K-T, el clima templado dio lugar a zonas climáticas diferenciadas y comenzó la glaciación polar. Y tras la extinción de los dinosaurios, los mamíferos pasaron a ocupar los nichos ecológicos que dejaron estos animales.

El clima cálido del principio de este periodo de tiempo favoreció las selvas y los bosques densos, pero a medida que el clima se fue enfriando, permitió que otras plantas se establecieran y se extendieran ampliamente. Y las hierbas son algunas de estas plantas que se afianzaron durante esta época. A medida que estas hierbas se extendían por el mundo, ayudaban a alimentar a rebaños de animales de pastoreo cada vez mayores.

Sin embargo, los mamíferos no fueron los únicos organismos vivos que disfrutaron de esta nueva era. Las plantas con flores, los insectos, las criaturas de las profundidades marinas, las aves y una variedad de moluscos comenzaron a evolucionar. Al final de este periodo, los primates adquirieron protagonismo, al igual que los grandes simios y el Homo sapiens.

La actividad tectónica también continuó. Gondwana acabaría separándose por completo y el subcontinente indio colisionaría con la placa euroasiática. La Antártida se desplazó hasta su posición actual y se produjo una gran actividad volcánica durante esta época. Y con estos cambios geológicos vinieron aún más cambios en el clima.

Finalmente, como la Tierra siguió enfriándose, se produjo una Edad de Hielo al final del Periodo Terciario. Todas las montañas del mundo se glaciaron, al igual que los polos. A medida que se formaban estos glaciares, utilizaban cada vez más agua del mar y, como resultado, empezaron a surgir varios puentes terrestres. Hubo un puente terrestre entre América del Norte y Asia; uno entre Europa y Gran Bretaña, y otro entre Borneo y el sudeste asiático. Todos estos puentes terrestres permitieron la migración de plantas y animales.