El Periodo Triásico

El Período Triásico se extendió desde hace unos 250 millones a 200 millones de años y comenzó con gran parte de la vida de la Tierra en desorden. El evento de extinción del Pérmico-Triásico había devastado el 90% de las especies marinas del planeta y cerca del 70% de las terrestres. Sin embargo, el planeta no era un completo páramo. Las especies restantes se diversificaron y llenaron los nuevos nichos ecológicos. Esto dio lugar a una variedad de animales diferentes que incluyen desde los primeros dinosaurios hasta pequeños mamíferos.

Pangea era un supercontinente gigante al principio de este periodo, pero las fuerzas tectónicas empezaron a separarlo. Al final de este periodo, se dividió en dos supercontinentes distintos: el supercontinente Laurasia hacia el norte y el supercontinente Gondwana hacia el sur. Durante esta época, el clima era seco y caluroso y, probablemente, apenas hubo glaciación hacia ninguno de los dos polos. Los científicos creen que las regiones polares no eran frías, sino templadas y húmedas, lo que permitió que animales como los reptiles no sólo vivieran allí, sino que prosperaran.

En cuanto a la vida durante esta época, había tres categorías distintas a tener en cuenta. Los supervivientes de la última extinción seguirían evolucionando durante este periodo; había nuevas radiaciones de vida que aparecieron brevemente, pero que desaparecieron de repente, y había grupos de vida que no sólo prosperaban, sino que sobresalían, y estos grupos dejarían este periodo y pasarían a dominar el resto de la era.

La flora terrestre incluía helechos, colas de caballo, glosópteros, ginkgofitas, licófitas y cícadas. Hacia el hemisferio sur, un helecho con semillas llamado Glossopteris tuvo un éxito especial, y en el hemisferio norte, los Bennettitales, las coníferas y los helechos se pusieron de moda. En el océano, los corales siguieron evolucionando y acabaron convirtiéndose en los corales modernos, formando arrecifes de coral de tamaño decente en el fondo del océano. Los reptiles marinos, entre los que se encontraban los nothosaurios, los paquipleurosaurios y los sauropterios, prosperaron. Los ictiosaurios tuvieron especial éxito y acabaron alcanzando un tamaño gigantesco al final de este periodo. Los peces y los ammonites, que apenas sobrevivieron al último evento de extinción, también prosperarían.

También hubo varios grupos de fauna o flora que se originaron durante el Periodo Triásico o adquirieron predominio durante el mismo. Los temnospóndilos fueron uno de esos grupos. Eran uno de los mayores grupos de anfibios que se desarrollaron por primera vez durante el Carbonífero, pero seguían siendo bastante importantes. Entre ellos se encontraban Branchiosauridae, Stereospondyli, Tupilakosaurus, Mastodonsaurus, Micropholis y Thabanchuia. Los terápodos fueron otro grupo de éxito. Los terápodos empezaron durante el Triásico y les fue bastante bien durante este periodo, pero no evolucionaron a tamaños verdaderamente grandes hasta el Jurásico. Los etosaurios fueron otro grupo que se desenvolvió bien durante este periodo. Desgraciadamente, murieron durante el evento de extinción que puso fin a este periodo.

Al final del Período Triásico se produjo una extinción masiva conocida como Evento de Extinción Triásico-Jurásico. Esta extinción masiva mató a casi una cuarta parte de todas las familias marinas y puede haber matado hasta la mitad de todos los géneros marinos. La mayoría de los reptiles marinos se extinguieron -con la excepción de los plesiosaurios y los ictiosaurios- y los conodontes también. Aunque los moluscos, braquiópodos y gasterópodos no desaparecieron por completo, sus poblaciones se vieron profundamente afectadas. Aunque no devastó la fauna terrestre como lo hizo con la marina, eso no quiere decir que no tuviera un impacto. Varios tipos de reptiles, sinápsidos, crurotarsos, anfibios laberintoides y muchos dinosaurios primitivos murieron. Sin embargo, algunos de los que sí se adaptaron pasaron a dominar durante el Periodo Jurásico.

Estas extinciones masivas al final del Periodo Triásico abrirían muchos nichos ecológicos. Esto no sólo permitió a los dinosaurios expandirse, sino también prosperar. Gracias a estos nichos ecológicos abiertos, los dinosaurios crecieron, se hicieron más abundantes y se diversificaron. Pasarían a dominar el siguiente período y darían paso a la Era de los Dinosaurios. Sin embargo, aunque los dinosaurios aprovecharon los nichos ecológicos abiertos, también lo hicieron otros animales e incluso plantas. De hecho, las coníferas y los cicadóforos pasaron a dominar también el siguiente período.

Los científicos no están seguros de la causa de esta extinción tardía, pero muchos creen que tuvo que ver con las enormes erupciones volcánicas que coincidieron con la ruptura del supercontinente Pangea. Sin embargo, esta opinión no es compartida por todos. Otros científicos creen que esta extinción coincidió con el impacto de un asteroide que creó un cráter que ahora contiene el embalse de Manicouagan en Quebec, Canadá.