Escala de Tiempo Geológico

La Escala de Tiempo Geológico, también conocida a menudo como GTS (por sus siglas en inglés), es un método para determinar cuándo vivieron ciertos animales y sus relaciones entre sí mediante el examen de las capas de roca y los fósiles que contienen. Este método de datación secuencial no sólo es utilizado por los paleontólogos para determinar cuándo vivieron ciertos dinosaurios y cómo pudieron vivir, sino que también es utilizado por los geólogos y otros científicos de la Tierra para determinar la fecha del planeta.

En esta escala, el tiempo se descompone en unidades cada vez más pequeñas, siendo la unidad más grande los supereones. Un supereón puede dividirse en eones. Los eones pueden dividirse en Eras y las Eras pueden dividirse en Períodos, Épocas y Etapas. Probablemente, la mejor manera de visualizar el GTS es pensar en él como un calendario. Condensado en un calendario normal, un supereón sería una década; un Eón sería un año, y una Era sería un mes. Los períodos, épocas y etapas (o edades) serían semanas, días y horas, respectivamente.

Historia de la escala de tiempo geológico

El estudio de las rocas para determinar una línea de tiempo de la Tierra (también conocido como estratigrafía) se remonta a la antigua Grecia. Fue entonces cuando el famoso filósofo griego Aristóteles se dio cuenta de que los fósiles de conchas marinas que encontró en unas rocas cercanas a su casa se parecían a las mismas conchas que podía encontrar en su playa local. Esto le llevó a examinarlas detenidamente y a concluir que los fósiles que encontró debían proceder de animales que vivieron hace mucho tiempo. Y a partir de esta astuta observación, también pudo concluir que tanto la tierra como el mar se movieron a lo largo del tiempo.

Aunque Aristóteles fue el primero en razonar que los fósiles encontrados en las rocas fueron en su día criaturas vivas, no fue hasta finales del siglo XVII cuando un científico holandés llamado Nicholas Steno propuso los principios de las escalas temporales geológicas. Propuso que, con el paso del tiempo, la roca se deposita en capas sucesivas conocidas como estratos y que esta capa de roca pinta un retrato de la línea de tiempo de la Tierra. También llegó a la conclusión de que los niveles superiores de los estratos deben ser roca «más nueva» y que las capas inferiores deben ser más antiguas.

Aunque las teorías de Nicholas Steno acabarían siendo la base para la creación de la Escala de Tiempo Geológico, no estaban exentas de fallos. Por ejemplo, no tenía en cuenta el hecho de que las capas de roca podían alterarse con el tiempo. Que podían invertirse después de haberse depositado; que podían inclinarse o que podían sucumbir a la erosión. Tampoco tuvo en cuenta el hecho de que las capas de roca podrían tener un aspecto radicalmente diferente en distintas zonas, aunque se hayan depositado en el mismo momento. Y probablemente el hecho más importante que Nicholas Steno no comprendió fue que una capa de roca representaba sólo una pequeña parte de la historia de la Tierra.

No fue hasta mediados del siglo XVIII cuando se empezaron a abordar estas cuestiones y a unificar la escala de periodos de tiempo. Uno de los pioneros de este esfuerzo fue un geólogo alemán llamado Abraham Werner que dividió las capas de roca de la corteza terrestre en 4 tipos distintos. Estos tipos eran el Primario, el Secundario, el Terciario y el Cuaternario. Durante el siglo XIX, otros científicos contribuyeron a este campo. Entre ellos se encontraban científicos como Alexandre Brogniart, William Smith y Georges Cuvier.

Nota especial sobre los periodos de tiempo

Antes de empezar a enumerar algunos de los periodos de tiempo más populares de la historia de la Tierra, me gustaría hacer una aclaración. Esta no es una lista completa de todas las Eras, Períodos, Épocas y Etapas. En aras de la brevedad y la claridad, sólo he incluido las más populares y las más importantes de la línea de tiempo prehistórica. Eso no quiere decir que haya períodos sin importancia en la historia de la Tierra, porque todos son importantes. Sólo digo que algunos son más destacados que otros. Por eso me duele tener que decidir qué periodos de tiempo incluir y cuáles dejar fuera. Pero lo he hecho para que este artículo sea más digerible para el lector medio. Espero haber tomado decisiones que mejoren la fluidez y la legibilidad de este texto y hayan mejorado la calidad del contenido que contiene.

Otra cosa que me gustaría añadir es que las estimaciones de los años de cada era, periodo, época y etapa son exactamente eso: estimaciones. Aunque se han tomado grandes medidas para garantizar la exactitud de estas fechas, hay que tener en cuenta que las fechas utilizadas pueden cambiar de una parte a otra de este texto. Esto se debe a que la mayoría de los periodos geológicos no tienen fechas firmes en las que se dice que empezaron o terminaron, sino que son meras estimaciones y pueden fluctuar en varios millones de años.

Por ejemplo, se dice que el Periodo Silúrico comenzó hace entre 443 y 440 millones de años y que terminó hace entre 419 y 415 millones de años. Por eso, a veces un periodo puede tener una fecha en una ocasión y otra en otra. También pueden fluctuar según los científicos o simplemente de año en año a medida que se desentierra nueva información. Por eso puede haber algunas ligeras desviaciones de una parte de este artículo, o del sitio, en cuanto a las fechas de la línea de tiempo. Sin embargo, he intentado ser lo más preciso posible teniendo en cuenta estas circunstancias.

Supereones

Como mencioné anteriormente, los Supereones contienen varios Eones en ellos y cubren períodos de tiempo extremadamente grandes. Tan grandes, de hecho, que sólo ha habido un Superón en la historia de la Tierra. Este fue el Supereón Precámbrico. Aunque técnicamente se podría decir que estamos al principio del siguiente Supereón.

El Supereón Precámbrico

El Supereón Precámbrico comenzó hace unos 4.560 millones de años y terminó hace unos 541 millones de años. Se puede dividir en 3 eones específicos que son el Hadeico, el Arcaico y el Proterozoico.

Eones

Eón Fanerozoico

El Fanerozoico es el Eón en el que vivimos actualmente. Comenzó hace unos 541 millones de años y continúa hasta el presente. Este eón puede dividirse en 3 eras. Estas tres eras son el Paleozoico, el Mesozoico y el Cenozoico. Cada una de estas eras puede subdividirse aún más en períodos.

Eras

La Era Paleozoica

La Era Paleozoica es la más antigua del Eón en el que vivimos actualmente. Comenzó hace aproximadamente 541 millones de años y terminó hace unos 252 millones de años, lo que la convierte en una de las Eras más largas de este Eón. Su nombre significa «vida antigua» en griego y es conocida por la variedad de vida que empezó a aparecer rápidamente. La Era Paleozoica puede subdividirse en seis períodos geológicos. Estos son: el Cámbrico, el Ordovícico, el Silúrico, el Devónico, el Carbonífero y el Pérmico.

La Era Mesozoica

Cuando la gente piensa en los dinosaurios, suele pensar en la Era Mesozoica. Esto se debe a que esta era es conocida por todos los dinosaurios que evolucionaron durante esta época en la escala de tiempo geológico. Esta era comenzó hace aproximadamente 252 millones de años y terminó hace unos 66 millones de años. Esta era se puede subdividir en tres períodos: el Triásico, el Jurásico y el Cretácico.

La Era Cenozoica

En la escala del tiempo geológico, la Era Cenozoica abarca desde hace aproximadamente 66 millones de años hasta el presente. En la escala del tiempo geológico, este periodo de tiempo se corresponde con la extinción de los dinosaurios y el surgimiento de los mamíferos. Por eso se llamó Era Cenozoica, ya que este nombre significa «nueva vida» en griego. Esta era se divide en 3 períodos que incluyen el Paleógeno, el Neógeno y el Cuaternario.

Períodos

El período Cámbrico

El Período Cámbrico es un período de la Escala de Tiempo Geológico que abarcó desde hace 541 millones de años hasta hace 485 millones de años. Durante esta época, se produjo un acontecimiento llamado la Explosión Cámbrica, que dio lugar a un número sin precedentes de criaturas que evolucionaron durante un solo período de la historia de la Tierra. Entre la flora que evolucionó durante esta época se encuentran las algas y entre los animales que evolucionaron se encuentran criaturas como los trilobites. Fue también durante esta época cuando empezaron a evolucionar la mayoría de los principales filos marinos del mundo.

El período Ordovícico

El período Ordovícico, que abarca desde hace aproximadamente 485 a 440 millones de años, fue un período en el que empezaron a evolucionar muchas de las especies animales que conocemos hoy en día. Algunas de estas especies son cefalópodos, caracoles, mariscos y peces primitivos. También fue un periodo en el que el coral empezó a evolucionar. En la cúspide de los periodos Ordovícico y Silúrico, se produjo un importante evento de extinción que provocó que aproximadamente el 60% de los invertebrados marinos se extinguieran. Esto se considera la Primera Extinción Masiva.

El período Silúrico

El Período Silúrico, que abarca desde hace aproximadamente 440 a 419 millones de años, fue un período de la Escala de Tiempo Geológico en el que la Tierra empezaba a recuperarse de la Primera Gran Extinción. Fue una época en la que la Tierra de la Bola de Nieve comenzó a calentarse y el número de animales marinos empezó a aumentar drásticamente. Durante este periodo, los peces sin mandíbula se multiplicaron, los peces con mandíbula empezaron a evolucionar por primera vez y también es la época en la que los peces de agua dulce empezaron a evolucionar.

El periodo Devónico

El Período Devónico, que comenzó hace unos 419 millones de años y terminó hace unos 360 millones de años, fue conocido por el aumento del número de peces y la diversificación de éstos. Por ello, muchos paleontólogos se refieren a este periodo como la Edad de los Peces. Sin embargo, los peces no fueron los únicos animales que evolucionaron. También fue una época en la que los anfibios comenzaron a evolucionar. También fue una época en la que la flora, como los árboles, comenzó a evolucionar. 4 millones de años antes del final de este período, la Segunda Extinción Masiva golpeó al mundo. Esta extinción acabó con el 57% de los géneros marinos.

El periodo Carbonífero

El Período Carbonífero, que comenzó hace aproximadamente 360 millones de años y terminó hace unos 300 millones de años, es un lugar en la línea de tiempo de la Tierra en el que las temperaturas medias globales del mundo comenzaron a aumentar. La temperatura media mundial era de aproximadamente 20 grados Celsius. El paisaje de la Tierra durante esta escala de tiempo geológico era principalmente de pantanos tropicales. A medida que estos árboles tropicales empezaban a morir al terminar su vida natural, acababan convirtiéndose en turba que, a su vez, acabaría convirtiéndose en ricos depósitos de carbón con el paso del tiempo.

El Período Pérmico

El Período Pérmico se originó hace unos 300 millones de años y terminó hace unos 250 millones de años. Este período en la escala de tiempo geológico fue el último de la Era Paleozoica. Durante este periodo, la Tierra estaba en su punto más seco en comparación con cualquier otro periodo anterior y también fue un periodo de tiempo en el que predominaban los sinápsidos y los reptiles. Las coníferas también empezaron a evolucionar y acabarían dominando el terreno seco. Al final de este periodo se produjo la Tercera Extinción Masiva, conocida por muchos paleontólogos como la «Gran Mortandad». Toda la vida del mundo, excepto el 5%, se extinguiría durante este periodo.

El Período Triásico

El Período Triásico, que comenzó hace aproximadamente 250 millones de años y terminó hace unos 200 millones de años, es un período que suele dividirse en tres épocas principales: el Triásico temprano, el Triásico medio y el Triásico tardío. Durante este período, comenzaron a evolucionar diversos animales, como los nothosaurios y los ictiosaurios. También empezaron a proliferar todo tipo de crustáceos y corales. A finales del Triásico, se produjo una explosión de la evolución de los reptiles y también empezaron a evolucionar los dinosaurios. Sin embargo, cuando las temperaturas de la Tierra empezaron a aumentar, se produjo la cuarta gran extinción, también conocida como evento de extinción del Triásico-Jurásico. Este acontecimiento acabó con todos los arcosaurios, excepto los cocodrilos, y con casi todos los grandes anfibios que existían en aquella época. También acabó con más del 30% de los animales marinos.

El Período Jurásico

El Período Jurásico se extendió desde hace 200 a 145 millones de años y es uno de los más famosos de la escala de tiempo geológico, gracias en parte a películas como Parque Jurásico. Este período puede subdividirse en sus tres épocas principales, que incluyen el Jurásico Temprano, el Jurásico Medio y el Jurásico Tardío. Durante el comienzo de este período en la escala de tiempo geológico, enormes praderas de helechos cruzaban las masas de tierra y dinosaurios como el Diplodocus y el Brachiosaurus se alimentaban de estos bosques de helechos. Los verdaderos cocodrilos también empezaron a evolucionar durante esta época. También fue la época en la que los mamíferos comenzaron a evolucionar. Sin embargo, estos mamíferos nunca llegaron a ser más grandes que unos pocos centímetros de largo y unas pocas onzas. Al final del Periodo Jurásico, hubo una extinción llamada Evento de Extinción Jurásico-Cretácico que acabó con un buen número de especies durante esta época. Sin embargo, este evento de extinción no se considera uno de los principales en la línea de tiempo prehistórica.

El Período Cretácico

El Período Cretácico tuvo lugar en la línea de tiempo de la Tierra desde hace unos 145 millones hasta 66 millones de años. Este periodo puede subdividirse en dos épocas. Una de ellas se denomina Época Cretácica Temprana y la otra Época Cretácica Tardía. Durante esta época, dinosaurios como el Eustreptospondylus, el Carcharodontosaurus y el Spinosaurus comenzaron a evolucionar y el Iguanodon consiguió extender su especie a todos los continentes del planeta y, por tanto, se convirtió en uno de los dinosaurios más exitosos de su época. Desgraciadamente, fue durante este periodo cuando se produjo la Extinción K-T, también conocida como la Quinta Extinción Mayor y la más reciente. Este evento de extinción pondría fin a los dinosaurios y provocaría la extinción del 75% de las especies del mundo.

El periodo Terciario

El Período Terciario se extendió desde hace aproximadamente 66 millones de años hasta hace unos 2,58 millones de años. Es el nombre tradicional de los dos primeros periodos de la Era Cenozoica y puede dividirse en el Paleoceno, el Eoceno, el Oligoceno, el Mioceno y el Plioceno. Durante este periodo, los mamíferos evolucionaron de forma espectacular. Sin embargo, no fueron los únicos animales que evolucionaron durante esta época. También fue un periodo en el que las aves, los insectos y los moluscos evolucionaron de forma espectacular.

El periodo Cuaternario

El Período Cuaternario es un periodo de la escala de tiempo geológico conocido principalmente por la expansión de la humanidad y el cambio climático. Este periodo abarca desde hace unos 2,6 millones de años hasta la actualidad. Durante este periodo, los glaciares avanzaron desde los polos, esculpiendo cañones y valles, para luego retroceder. La Tierra se congela y posteriormente se descongela, y el nivel del mar sube y baja con cada ola. Unos pocos mamíferos alcanzan tamaños enormes y desarrollan abrigos de piel, para luego desaparecer o ser cazados hasta la extinción. Los seres humanos evolucionan, se extienden por todo el planeta y empiezan a alterar el clima, lo que da lugar al cambio climático. Y aunque todas estas cosas han tardado millones de años en suceder, en la escala de tiempo geológico, es sólo un abrir y cerrar de ojos.